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Chapter 21 - The Dollmaster's Purpose

The boy, the girl, and one puppet left for the capital on light feet while the masked puppeteer fled into the deep forest riding his scorched creation.

Stopping suddenly, the masked puppeteer spoke to the shadows in the trees.

'You're there, aren't you, old man?'

'Hmph. Noticed me, did you...'

Pedro's master, Capri, stepped out from the cover of the trees. As always, the Black Priest was with him, but it was a curious sight, for the puppet had no arms.

'As I thought, you fixed the blue puppet's arms with parts from the Black Priest. No wonder it moved so well.'

'Well, the gap between you and Pedro was a bit too much, after all. I took it upon myself to give him a helping 'hand'.'

Harlequin's shoulders sunk in response to the words of the old puppet master.

'Well, I don't mind, since I had fun. But... If and when the Thirteen Factories finds out about this, I don't think Pedro will have it too easy either, do you?'

The Thirteen Factories.

The moment he heard those disturbing words, Capri's expression darkened.

'Ahaha. Well, then...see you soon.'

Leaving behind a suppressed laugh, the masked puppeteer disappeared into the deep forest.

'It is a road all puppeteers must pass...' the old puppet master muttered in a quiet voice, almost as if he was telling it to himself.

第21話 傀儡師たちの思惑

少年少女と、1体の人形が 足取りも軽く王都に向かった頃…… 仮面の人形師は、焦げた人形に乗って 深い森をひた走りに進んでいました。

ふと立ち止まって、木陰に語りかけます。 『いるんでしょ、カプリ爺さん?』 『ふん。気付いておったか……』 ペドロの師匠、カプリが現われました。 例によって《黒法師》と一緒でしたが 奇妙なことに、人形の両腕がありません。

『思った通り、青い人形の腕は黒法師のパーツを使って直したんだね。どうりで、動きがいいと思ったよ』 『まあ、ペドロとお前さんとではあまりに実力の差がありすぎるからの。ハンデを付けさせてもらったまでじゃ』

しれっと言う老人形師に ハーレクインは肩をすくめました。 『ま、楽しませてもらったからいいけど。でも、今回の件を《十三工房》に知られたらペドロ君も、タダでは済まないんじゃない?』

十三工房。 その不気味な言葉を耳にした途端 カプリは、表情を強張らせました。

『うふふ。それじゃあ、近いうちに』 含み笑いを残して、仮面の人形師は 深い森の奥に消えていきました。

『人形師が1度は通る道じゃ……』 老人形師は、沈んだ声で呟きました。 まるで自分自身に言い聞かせるように。